史丹佛如何改變我對 Coding 的想像?stanCode 創辦人 Jerry 的留學收穫與創業初衷

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在成長的過程中,學校教育塑造了大部分的人對於很多知識的認知。我們在課堂上學習到一個新的領域,面對未知的探索與高深的學問,第一次的接觸對於是否能夠燃起興趣,便格外地重要。

在《科技職涯》第三季的第 7 集中,我們邀請到了程式語言教育機構 stanCode 的創辦人 Jerry,來跟我們分享他在史丹佛大學跟程式語言開始的不解之緣,以及他如何把這段深刻的經驗應用在他的創業過程中。

Jerry 畢業於交通大學材料系學士與史丹佛材料系碩士。當初準備出國唸書時,Jerry 一舉獲得了數間美國名校的錄取,後來也在史丹佛的實驗室取得優秀的研究結果、甚至獲得畢業生獎項的殊榮。作為一位在材料領域擁有扎實基礎與背景的碩士畢業生,Jerry 為何走上了程式語言教育的道路、選擇回台灣創業呢?

如果你也想知道史丹佛的校風如何影響 Jerry 的職涯選擇,以及他在台美兩地觀察到的不同文化生態,推薦你本集的《科技職涯》!

Podcast 各節摘要
02:10    史丹佛的一堂課如何改變了 Jerry 的職涯選擇?
04:30   Jerry 踏入程式語言領域的契機
08:00   程式語言課程對於 Jerry 的材料背景有什麼幫助?
08:55    史丹佛畢業後決定回台灣創業,Jerry 身邊的親友有什麼樣的反應?
11:30      材料背景在美國的就業技巧
12:10      stanCode 創業初期的質疑聲音
14:15      想請 Jerry 分享一下自己的成長背景
16:50     Jerry 在史丹佛求學最深刻的體悟?
19:55     史丹佛以人為本的風氣與鼓勵的 Leadership 文化
22:40    在史丹佛求學最珍貴的經驗是什麼?
25:50    Jerry 創立 stanCode 兩年來的心得
26:50    stanCode 的學生都是為了想要當軟體工程師而來的嗎?
29:25     不同程式語言之間的轉換
30:50     創業的辛酸血淚史與不吝付出的正向回饋

從材料系到 coding

交大材料系畢業後、到美國攻讀碩士也鎖定材料系的 Jerry,在台灣時就曾經接觸過程式語言,但他自認完全不擅長,甚至曾開玩笑「這輩子再也不要碰程式」。然而,2017 年開始在史丹佛求學的他,明顯感受到當時矽谷對於程式語言和 AI 的熱衷,史丹佛熱門課程 Machine Learning 的修課人數甚至超過 1,000 人,授課老師,也就是 AI 大神 Andrew Ng 還因此發了一篇推特。

儘管 Jerry 很好奇 AI 是什麼,但是在程式語言碰過一鼻子灰的他打消了學習 AI 的念頭。幸好後來他的學長強烈推薦了史丹佛的程式入門課 CS106A,Jerry 決定再給 coding 一次機會,從此他的求學過程、甚至職涯都有了 180 度的大轉變。

建立興趣的史丹佛程式入門課程 CS106A

除了學習到知識,這堂課帶給 Jerry 另外一個很重要的收穫 - 學習的熱情。不管是教學方式、教材與題目設計都充滿巧思,Jerry 對於這堂課充滿熱忱,就算每份作業耗時超過 10 小時也甘之如飴。即便在考試的壓力之下,有趣、有創意的題目也都讓他愛不釋手,這些轉折開始促使 Jerry 思考:同樣都是 coding,為什麼在台灣跟在美國的經驗差這麼多?

完成 CS106A 後,Jerry 繼續選修了進階的 CS106B,還有大學部所有的電腦科學課程 CS107、CS110。史丹佛完全不會干涉學生的選課自由,也沒有修課人數的上限,經歷過這幾堂,Jerry 感覺到自己彷彿拿了一個 CS 的學士學位。

接著,他繼續探索自己好奇的 AI 領域,並搭配本身的材料專業,又修習了 CS221、CS229A、CS230、CS231N 等課程,將 AI 與材料研究做結合。後來他加入了電池實驗室,與當時的 mentor Peter 一起研究電池跟 AI 的共同應用,成為當時史丹佛在該領域的第一個研究,也發表了很多學術論文。

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同中求異、以人為本的史丹佛文化

說起在史丹佛求學過程中最深刻的體悟,Jerry 立刻想到的是一群優秀卻謙虛的同學。他記得有次的作業討論中有來自印度、中國、加拿大等國家的學生,大家開玩笑其中一個從 MIT 畢業、來史丹佛唸博士的同學是整組的支柱,這位同學卻回說自己也很常需要大家的幫忙、自己還有很多不足的地方。

在史丹佛,每個親和認真的人背後,都可能有讓人驚嘆的亮麗成就,讓 Jerry 不禁感嘆,最頂尖優秀的人反而是最謙虛的。除了同學們都很熱心、相處融洽、認真上課做事,老師們非常用心教學,學校也會精心規劃各種幫助學生紓壓和建立歸屬感的活動,因為他們相信歸屬感可以提升學生的課業和研究表現,這就跟史丹佛鼓勵的領導風格有關。

不一樣的 Leadership

有趣的是,儘管老師和同學都是擁有相似特質、支持相近理念的人,史丹佛卻同時網羅了來自世界各地、不同人種的學生,讓不同的文化背景為學術研究激盪出火花。Jerry 的教授也曾跟他說,越好的期刊論文背後通常都是越豐富的跨領域合作。

Jerry 說道自己還在台灣的時候,對於「領導」的想像是由一個非常優秀、自己就可以完成所有事項的人去帶領一個團體,也就是所謂的「英雄式領導」。但是在史丹佛,他看到的優秀領導者是擁有「讓人想要跟他一起合作」的特質。比起讓少數人很強,史丹佛鼓勵的是讓一群人一起變強。

而實際讓 Jerry 深刻感受這個領導特質的人,是他在實驗室的 mentor Peter。當時 Jerry 在研究上遇到挫折,已經開始考慮放棄學業、回台灣創業,彼時的 Peter 已經是博士五年級的學生,正是準備要畢業最忙碌、壓力最大的時候。然而,當他得知了 Jerry 的瓶頸,便立刻放下自己手邊所有的研究,開始幫 Jerry 想題目、彙整所有可用的資源,把 Jerry 的事情擺在第一個優先順序。

怎麼樣當一個好的主管或領導人?Jerry 從 Peter 身上得到的答案是「帶人帶心」。他也分享曾有一位在 Facebook 工作的朋友,因為主管非常用心地帶自己、甚至會相約慢跑關心工作以外的生活,讓他的朋友感受到自己跟這位主管、這間公司的密切連結,所以自然而然就會願意為工作付出全力,「這才是真正的 Leadership。」Jerry 說道。

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Jerry 與史丹佛同學的畢業合照

帶著史丹佛材料系碩士回台創業 - 程式語言教育機構 stanCode

在 Jerry 的畢業典禮時,史丹佛的校長在致詞中提到:不管是哪個領域,都要從 humanity 出發去思考每個問題。這種「以人為本」的教育理念在史丹佛校園處處可見,Jerry 深受著「做教育應該把人排第一」這樣的文化薰陶。從對於 coding 不抱期望到能夠深入研究,甚至在學術領域嶄露頭角,Jerry 在台美兩地感受到的學習氛圍和教育理念完全不同。團體的正向氛圍有多麽重要?他自己就是一個最好的教材,他也因而有了創業的念頭,想要幫助那些跟曾經的他同樣有負面經驗的人。

擁有材料系學士、碩士背景的 Jerry,評估自己在史丹佛畢業後有兩條路可以選擇。一是根據自己所學,為了在美國求職繼續攻讀博士;二是實踐自己的理念、回台灣創業。

是什麼原因讓他下定決心創業的呢?Jerry 回憶某天他在史丹佛的宿舍突然看到台灣的教育部新聞,宣布程式語言將成為小學的必修課程,他推測未來在程式語言教育這一塊將會有人才缺口。另一方面,他想起了曾經以為和 coding 無緣的自己,希望未來莘莘學子不會像他一樣被碾壓學習的樂趣。加上先行者優勢等等的考量,都讓他逐步確定了創業的計畫。

非本科系出身也能教 coding?

具備材料系的學歷,卻選擇創業做程式語言的教育,一路上遇過的疑問當然不少。Jerry 身邊的人包括父母、朋友都還蠻支持,雖然感到意外,但仍鼓勵他勇於嘗試。大部分的質疑聲音來自外界,諸如為什麼會有人想要上實體課?為什麼要上學校體制外的課程?不是 CS 出身怎麼教 coding?

其實很多質疑的論點,另一面都反映出程式語言教育目前遇到的痛點。比如說,沒有正規的 CS 背景,就不能做程式語言相關的工作嗎?Jerry 自己其實也曾質疑過。然而,Facebook 創辦人Mark Zuckerberg 曾說過,非本科系的人往往可以看到更多 insights。就像是 Jerry 以前從來沒有想過可以把材料跟程式做結合,在他更了解 coding 之後,就會知道程式語言其實每個領域都可以用到。他希望大家都可以認識這個技能,而不再認為只有軟體工程師才需要學會。

stanCode 帶給學生以及 Jerry 自己的收穫

Jerry 比喻學習不同的程式語言就像是學習英文的不同口音。先選擇一個口音紮實地學好英文,之後要學習新的口音只要多聽、多練就可以很快熟悉。程式語言也是一樣的,先用一個程式語言去了解 coding 的全貌、建立穩固的基礎,日後想要轉換語言就會很快,Jerry 自己在史丹佛時就從 Java、C++、C 到 Python,共轉換了四種語言。

而 stanCode 的課程就是利用 Python 為工具,介紹所有語言的共同特色。stanCode 的學生有完全無基礎的、也有像 Jerry 一樣接觸過但是不喜歡的,大部分的人都是抱持著好奇的心態姑且一試,後來卻都有意想不到的成果。如同 Jerry 自己的職涯歷程,他並不認為學習程式語言就一定要當軟體工程師,他的學生也都走出了各自豐富的道路。

有學生攻讀化工博士班,在艱難的高分子課程中發現了 stanCode 曾經出過類似的題目。因為擁有程式語言的基礎,這位學生只需要專攻理解已經很難的高分子理論,而不用像班上其他同學一樣在化工跟 coding 兩邊苦苦掙扎,他後來也拿到了很優異的成績。當然,也不乏本身背景完全無關、上完 stanCode 課程後轉職為軟體工程師的學生。同時,打開 stanCode 的網頁,可以看到課程助教們自己就有各式各樣的背景跟專業,可見學習 coding 運用的範圍之廣。

學生的人生巨大改變,就如同 Jerry 自己的經歷。他認為教育可以改變一個人的一輩子,就算無意當軟體工程師,也可以將 coding 結合本身的專業、走出一條新的路。

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stanCode 進階班合照

Be A Giver 的哲學

史丹佛對於 Jerry 的影響很大,他形容史丹佛對他來說就像是霍格華茲一樣是個奇幻的地方,改變了很多原先的想法跟觀念。比如說前面提到的 mentor Peter。在 Peter 的協助下,Jerry 順利完成了研究。而 Peter 把這份不錯的研究結果放到自己的博士班口試中,最後甚至幫助他提早畢業。

這種身為 Giver 的正向循環一直被 Jerry 謹記著。他回想 stanCode 剛剛創立的時候,招收學生不太容易、也需要面對很多人的質疑,但是他並沒有因此放棄付出。當時他無償回去交大支援計算機概論的課程,擔任 TA 大班授課、一個人改 4-50 份的考卷、作業還有出題目。課程結束後,因為這個授課經驗和留學背景,Jerry 立刻被幾家知名的留學相關補習班邀請分享、推廣程式語言學習,從此打開了他的知名度,也解決了 stanCode 初期的困難。

Jerry 一直都相信一群人走得更遠。所以在 stanCode 中,他注重群體的一同成長,受到這樣氛圍的鼓舞,有不少學生在課程完畢後仍然持續留下來擔任助教。慢慢地,Jerry 將他在史丹佛學到的理念跟作法應用在 stanCode 中,希望 stanCode 的學生也能跟他一起體驗霍格華茲般的魅力。

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